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癌症-真相
2018-04-28

癌症是什么?


我们的身体大概是由十万亿个细胞组成的有机整体。这些细胞有着不同的形态和功能,寿命的长短也各不一样。

 

在细胞自我复制的时候,它所含有的遗传信息都会被抄写成两份,然后通过细胞分裂产生两个新的细胞,每一个新细胞都继承了老细胞全套的遗传信息。作为一个整体,可以说一个人寿命的延续全靠他身上细胞的自我复制。如果新细胞诞生的速度比老细胞死亡的速度慢了,我们就会开始衰老,器官逐渐衰竭,走向生命的终点。

 

一个细胞什么时候需要复制,什么时候需要停下来,什么时候需要死掉,都需要非常精细的调控机制来约束。如果有细胞能够无休止地复制,那是很危险的。事实上,人体里确实有可能产生这样的细胞,医学上把它们叫做肿瘤细胞。而肿瘤细胞生长到一定的阶段,就有可能发展成癌症。

 

什么能导致细胞的自我复制过程失去约束呢?答案是基因突变。基因突变指的是细胞复制自身的时候,负责记录遗传信息的基因,变得和原来不一样了。如果相关的基因发生了突变,细胞的复制就会失去约束,这些细胞也就变成了肿瘤细胞。

 

在我们的体内,每天都会产生一些潜在的肿瘤细胞。因为细胞复制的工作量非常大。要复制的信息越多,就越容易出错。总会有一小部分细胞有机会成为肿瘤细胞。在大多数情况下,这些出了问题的细胞会触发一个自我毁灭的机制,或者被免疫系统识别出来并清除。

 

在我们的两万多个基因里面,目前只发现有一百个左右的基因与癌症直接相关;而在这一百来个基因中,又至少需要有三到四个基因同时发生突变,才会导致真正的肿瘤细胞的产生。这样综合下来看,我们全身的细胞每复制一次,引起癌症的概率其实并没有很高。

影响患癌症几率最显著的因素是一个人的年龄。年龄越大的人,细胞累计分裂的次数就越多,复制出现差错的机会就越大,经年累月之后也就越容易产生肿瘤细胞。与此同时,老人的免疫力比年轻人要弱,清除肿瘤细胞的能力更低,综合下来,癌症发病的概率就更大。

 

从这个角度出发,很多结论都变得容易解释了。人体不同器官里的细胞复制的频率是不一样的。脑细胞几乎从来不复制,而小肠壁表面的上皮细胞每一周就要复制两次。那么脑部产生原发肿瘤的概率自然就比肠道里小很多。除了自然生长的需要,细胞复制还一定会发生在组织受损伤需要修复的时候。那么我们身体里面越经常受到损伤的器官,比如肺、肠和胃,细胞复制的次数就越多,也就越容易产生肿瘤细胞。


从年龄的角度来说,要想保护自己远离癌症,我们首先需要养成良好的生活习惯,注意保护自己的每一个器官,尽量减少它们受到的损伤,让它们尽可能少地发生不必要的细胞复制,从而“保持年轻”。可以说,这是我们平时就能够养成的最好的防癌习惯了。

 

从另一个角度讲,遗传因素也会在很大程度上影响患上癌症的风险。在相同的条件下,某些人群患癌症的概率确实是高于同龄的其他人,甚至会有小孩子在幼年的时候就患上癌症。通常是因为孩子在出生的时候就已经携带了致癌的基因。遗传因素影响患上癌症的风险,还有另一种情况。这类人群修复基因突变的能力比正常人弱。这个情况不会直接导致癌症,但是会使他们的细胞每次复制时残留下的基因突变数目大大增加。

 

最后,患癌症的风险还和免疫系统息息相关。我们自身的免疫系统有着识别和清除肿瘤细胞的能力,这个能力随着我们的年龄变大而逐渐变弱。




癌症怎么治?


治疗癌症最方便的策略其实是无视病因,直接用毒药或者物理手段杀死癌细胞。化疗和放疗,大多数都是在这个原理的基础上发展起来的。化疗是指使用具有抗癌功效的化学药物进行治疗。而放疗是指直接利用高能量射线打击杀死癌症细胞的治疗手段。它们是现在癌症治疗的主流手段,由于治疗策略都是直接杀伤,所以它们杀伤的机制对于癌细胞和正常细胞是没有差别的。

 

癌症治疗面临的另一个严峻问题是抗药性。很多抗癌药物在一开始都有不错的效果,但对延长患者的寿命却没什么突破。这是因为癌症会复发,经常在最初的疗程结束几个月后就又卷土重来。复发的癌症比原发的更加凶残,而且最初的治疗方法往往对它不再有效。

 

现代抗癌药物的发展历史其实并不长。从20世纪初到现在短短的一百多年间,癌症药物开发这个领域已经经历了三次大的革命。

 

第一次是1940年前后开始出现的细胞毒性化疗药物,现在绝大多数临床使用的化疗药物都属于这一类,他们的共同机制是杀死快速分裂的细胞。但是这些药物没有办法区分癌细胞和正常细胞,它们经常会对生长旺盛的正常细胞产生杀伤作用,造成严重的副作用。


第二次革命是从2000年前后开始临床使用的“靶向治疗”药物。这种药物的作用机制不是单纯的杀伤细胞,而是通过改变细胞内部的生理过程,选择性地只对癌细胞产生作用,而不影响正常细胞的生长。这样一来,患者就可以接受比较高剂量的药物,而不必担心严重的副作用了。


第三次革命就是最近非常热门的免疫疗法了。比起传统的化疗药和靶向治疗药,免疫疗法有一个本质上的不同:它作用的对象是免疫细胞,而不是癌细胞。免疫疗法的目标是通过激活人体自身的免疫系统来治疗癌症,而人类免疫系统是非常灵活多变的。所以这个技术在理论层面上基本解决了癌症抗药性的问题。